Olm (Proteus anguinus): el pequeño dragón subterráneo

dragon-subterraneoEn antaño, gracias al inusual aspecto de este pequeño anfibio, se creía que era una cría de dragón. También le han dado el nombre de “pez humano” por el tono de su piel.

Este pequeñín es un pariente muy cercano del ajolote (Ambystoma mexicanum) y la salamandra ciega de Texas (Eurycea rathbuni).

El Olm es una salamandra alargada con pequeñas extremidades delgadas, con tres dedos presentes en las extremidades delanteras y dos dedos en las patas traseras. Su cabeza es alargada con un hocico redondo y en cada lado de la cabeza tiene tres distintivas agallas escarlatas que utiliza para respirar, aunque los adultos tienen pulmones rudimentarios.

Su piel es muy fina y carece de pigmentación, por lo que se pueden apreciar los órganos internos a través de su abdomen.

Sus ojos están poco desarrollados y cubiertos con una fina capa de piel, por lo que han desarrollado un sistema sensorial de gran alcance de olfato, el gusto, el oído y electrosensibilidad.

El olm habita en cuevas subterráneas en el centro de Europa, específicamente en cuevas en Eslovenia, Bosnia, Herzegovina y Croacia.

El olm es un maestro de la inanición, puede sobrevivir sin alimentos durante un máximo de 10 años. Cuando el alimento es escaso, reducen su actividad y su metabolismo, pueden reabsorber los tejidos de su propio cuerpo.

Se cree que los olms viven más de 100 años, pero sólo se reproducen una o dos veces por década.

La hembra puede poner hasta 70 huevos, cada uno de unos 12 milímetros de diámetro, los coloca entre las rocas, donde permanecen bajo su protección. Los renacuajos tienen 2 centímetros de largo cuando eclosionan y viven el primer mes de la yema del huevo almacenado en las células de su sistema digestivo.

Actualmente el olm está clasificado como Vulnerable (VU) en la Lista Roja de la UICN, su hábitat se ve afectado por la contaminación y los cazadores los capturan para el comercio.

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